Nous poursuivons notre tour d’horizon des équipes engagées dans la campagne 2022/2023 de la Champions Cup, avec aujourd’hui un focus sur la formation irlandaise de l’Ulster Rugby, sacrée à une reprise en Coupe d’Europe, qui évoluera dans la Poule B.

Record en Coupe d’Europe

L’Ulster a été le premier vainqueur irlandais du trophée, disposant de Colomiers (21-6) lors de la finale 1999 disputée à Lansdowne Road, à Dublin. Cependant, depuis lors, la province irlandaise n’a dépassé les quarts de finale qu’une seule fois, en 2011/2012, en disputant la finale contre le Leinster Rugby à Twickenham (42-14).

Parcours la saison passée

L’Ulster s’est facilement qualifiée pour la phase à élimination directe, remportant ses quatre matchs, avec deux victoires sur l’ASM Clermont Auvergne et les Northampton Saints. Cependant, la province irlandaise n’a pas réussi à aller plus loin que les huitièmes de finale, s’inclinant (50-49, score cumulé) contre le Stade Toulousain, sur deux manches.

Entraîneur en chef

En 2018, l’Ulster a donné à l’Anglais Dan McFarland, âgé de 48 ans, son premier rôle d’entraîneur en chef après avoir été entraîneur des avants du Connacht Rugby, l’une de ses anciennes équipes en tant que joueur, et entraîneur adjoint avec Glasgow Warriors et l’Écosse.

Joueurs clés

L’effectif de l’Ulster est composée de nombreux internationaux irlandais, à commencer par le talonneur Rob Herring ou bien encore le deuxième ligne et capitaine Iain Henderson. Le troisième ligne Nick Timoney est également un joueur précieux du pack. L’ailier Robert Baloucoune a réussi un triplé lors du match aller des huitièmes de finale de la Champions Cup, contre Toulouse, la saison dernière et sera à nouveau un atout offensif pour la province irlandaise.

L’ailier Jacob Stockdale est également un chasseur d’essai tout comme le centre Stuart McCloskey. Dans le même temps, l’arrière Michael Lowry a fait sa première apparition sous le maillot du XV du Trèfle cette année et a également été nommé pour le Prix EPCR du Joueur Européen de l’Année, terminant l’édition 2021/2022 avec trois essais. L’international sud-africain et numéro 8 Duane Vermeulen a rejoint le club la saison dernière, tandis que le pilier Rory Sutherland, un international écossais, offre une option supplémentaire à la mêlée

Adversaires en poule

Le match d’ouverture de l’Ulster, dans la Poule B, sera à l’extérieur contre les Sale Sharks à l’AJ Bell Stadium, le 11 décembre. Le déplacement de Sale, au Kingspan Stadium, clôturera la phase de poules de l’Ulster le 21 janvier. Entre ces deux rencontres, l’Ulster retrouvera le Stade Rochelais, tenant en titre de la Coupe d’Europe, les 17 décembre et 14 janvier, respectivement à domicile et à l’extérieur.