Dix-neuf clubs totalisant pas moins de douze titres européens ont été confirmés pour participer à la saison 2018/2019 de la Challenge Cup qui s’annonce très compétitive.

En effet, d’anciens vainqueurs tels que l’ASM Clermont Auvergne, le Stade Français Paris, Pau, les Harlequins, les Northampton Saints et les Sale Sharks figureront parmi les clubs en lice lors du tirage au sort des poules le 20 juin à Lausanne, première étape vers les finales 2019 à Newcastle.

Certains clubs considèrent la Challenge Cup comme un moyen de se qualifier pour la Champions Cup – largement reconnue comme LA compétition à gagner dans le monde du rugby – tandis que d’autres profitent de ce tournoi pour se mesurer aux plus grands clubs et montrer leur progression.

Le club russe de Enisei-STM a de nouveau obtenu une place en Challenge Cup après avoir conservé son titre de Continental Shield. Cependant, l’EPCR a décidé qu’Heidelberger RK, qui a perdu la finale du Continental Shield à Bilbao, était inéligible pour la prochaine saison de Challenge Cup.

Etant donné que le Dr Hans-Peter Wild, qui est l’actionnaire majoritaire du Stade Français Paris et le bailleur de fonds principal de Heidelberger RK, serait en mesure d’influencer ou de contrôler la gestion ou la performance de deux clubs dans la même compétition, l’EPCR a décidé que le club allemand ne pouvait pas participer. Un club remplaçant sera annoncé prochainement.

La Challenge Cup jouit actuellement d’un intérêt croissant et les trois dernières saisons ont enregistré les plus hautes affluences moyennes de l’histoire du tournoi. Deux clubs déjà qualifiés pour la Champions Cup se sont affrontés lors d’une finale palpitante au Stade San Mamés de Bilbao. En effet, les Cardiff Blues ont vaincu Gloucester Rugby 31–30 devant une foule de 32 543 spectateurs, soit la deuxième meilleure affluence pour une finale de Challenge Cup.

CHALLENGE CUP 2018/2019

 

TOP 14 (8) : La Rochelle, Pau, ASM Clermont Auvergne, Bordeaux-Bègles, Agen, Stade Français Paris, Perpignan, Grenoble

Premiership Rugby (5) : Sale Sharks, Northampton Saints, Harlequins, Worcester Warriors, Bristol Bears

PRO14 (5) : Benetton Rugby, Ospreys, Connacht Rugby, Zebre Rugby Club, Dragons

Continental Shield (2) : Enisei-STM, club à confirmer